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  • Engelamiento o formación de hielo en aviones:

    Uno de los principales ‘enemigos’ en vuelo

Aunque para el público general puede pasar inadvertido, para cualquier piloto el engelamiento, o formación de hielo en vuelo, es uno de los principales enemigos a combatir. Y es que, aunque no lo parezca, el hielo recubriendo las alas, hélices o motores, puede tener consecuencias bastante graves.

¡Pero no temas! Los aviones disponen de sistemas para combatir la congelación, y te los contamos todos en nuestro post sobre el deshielo. El tema de hoy es saber todo sobre el engelamiento en los aviones, los tipos de hielo que se pueden formar y todo lo que conlleva la formación de hielo en el avión.

Qué es el engelamiento en un avión

Como ya te hemos adelantado, el engelamiento es la formación de hielo o congelación de algunas superficies de un avión en vuelo, como pueden ser las alas, las hélices, el carburador o el tubo de pitot, entre otros.

Algunas de las consecuencias de la formación de hielo son:

  • El avión aumenta de peso por la carga de grandes placas de hielo.
  •  Se reduce significativamente la sustentación que es generada por las alas.
  • Aumenta la resistencia y, por ende, disminuye la aerodinámica.
  • Puede ocasionar problemas en las superficies de control o en los motores.

Y, ¿por qué se forma el hielo en los aviones?

Los dos requisitos principales para el engelamiento son la humedad visible y las temperaturas entre los 10ºC y -15ºC; aunque, puede darse el caso de formación de hielo a 30ºC. ¿No te lo crees? Más adelante te lo explicamos pero, ahora, veamos los tipos de hielo.

  • Foto: By Olivier Cleynen en Wikimedia Commons

Tipos de hielo en los aviones

Según la temperatura a la que se ha formado y la apariencia que presenta, encontramos varios tipos de hielo o engelamiento:

Hielo claro

Se forma con temperaturas entre los 0ºC y los -10ºC y es, probablemente, el tipo de engelamiento más peligroso.

El hielo claro se forma cuando grandes gotas de agua impactan contra el borde de ataque del ala y se congelan poco a poco. De esta forma, se crea una placa de hielo transparente en toda la parte superior del ala, conocida como extradós.

Este tipo de hielo es especialmente peligroso porque cambia completamente la forma del borde de ataque, lo que provoca que la capacidad de generar sustentación del ala se vea muy reducida. Además, aunque no lo parezca, el hielo es muy pesado e influye directamente en el peso total de la aeronave.

Hielo granular

Se forma a temperaturas más bajas que el hielo claro, en torno a los -15ºC, y es el resultado del engelamiento, prácticamente instantáneo, de pequeñas gotas de agua al golpear el borde de ataque.

Hielo mixto

Es un engelamiento mezcla de los dos anteriores, en el que se combinan gotas de agua superenfriadas instantáneamente y las grandes gotas de agua que se congelan progresivamente.

Escarcha

Se experimenta especialmente cuando los aviones pasan la noche fuera de los hangares. Es decir, este tipo de engelamiento se da en tierra cuando el vapor de agua ambiental, primero, se condensa al contacto con el fuselaje del avión y, después, se congela.

Formación de hielo en el fuselaje.

Hielo en una hélice.

Engelamiento claro en el borde del ala.

Partes del avión más afectadas por el engelamiento

La hélice

La hélice es una de las partes más afectadas por el hielo ya que, generalmente, se encuentra en el morro del avión, por lo que es una de las primeras partes en entrar en contacto con las gotas de agua superenfriadas.

Hay que tener en cuenta que la hélice no deja de ser un ala que gira para generar fuerza de empuje, por lo que, si se carga de hielo, el empuje generado disminuirá, la resistencia aumentará y hará que el avión pierda velocidad.

El carburador

Algunos motores de aviación cuentan con carburador, que por si no lo sabes, es la pieza encargada de mezclar el combustible y el aire antes de entrar en los cilindros para la combustión. Esta mezcla debe ser lo más homogénea posible y, para ello, se sirve del efecto Venturi.

Sin entrar demasiado en detalle, porque ya te explicamos todo en el post enlazado, el efecto Venturi hace que la mezcla se enfríe en gran medida, por lo que es posible que experimentemos hielo en el carburador a temperaturas de hasta 30ºC en el exterior.

El tubo pitot

Otro de los elementos que sufre habitualmente de engelamiento es el tubo de pitot. Esta parte del avión mide la presión total y la presión estática, factores fundamentales para que el anemómetro y el altímetro puedan funcionar.

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